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peste noire 14eLe coronavirus qui frappe le monde nous rappelle que, de tout temps, des maladies contagieuses ont décimé les populations.

Une épidémie c’est l’apparition et la propagation d’une maladie infectieuse contagieuse qui frappe en même temps et en un même endroit un grand nombre de personnes, d’animaux (épizootie) ou de plantes (épiphytie). Si l’épidémie se répand sur une large zone géographique, on parle de pandémie. L’Histoire nous a laissé quelques traces de ces maladies infectieuses qui ont terrorisé les sociétés depuis la plus haute antiquité avec par exemple la lèpre.
 
Au moyen âge c'est peut-être la moitié de la population d'Occident qui a disparu pendant la peste noire, au milieu du XIVe siècle. Entre 1347 et 1352, de Marseille à Moscou, la peste noire ravage l'Occident. Jamais auparavant un tel cataclysme ne s'est manifesté sur une si longue durée, ni sur une si grande échelle géographique. La violence et la soudaineté du mal, sa progression inexorable à travers l'Europe, l'inefficacité des soins et le nombre élevé des victimes traumatisent pour longtemps les contemporains. En l'espace de cinq années, elle entraîne une terrible dépression démographique et modifie parfois en profondeur les comportements sociaux. Elle a tué de 30 à 50 % des Européens en cinq ans faisant environ 25 millions de victimes.
 
La peste noire représente un des événements catastrophiques majeurs de l'Occident médiéval.